COSMOS ATOMICAE

sobre la historia de la cultura humana y la evolución del pensamiento científico

GÉNERO HOMO 6: última fase evolutiva.

La fase final de la evolución de la especie humana está presidida por varias especies inteligentes que durante un largo periodo convivieron y compitieron por los mismos recursos. Durante el Pleistoceno tardío, Eurasia estaba habitada por al menos cuatro especies humanas diferentes: sapiens, neandertales, un grupo poco conocido llamado denisovanos y una cuarta población aún por determinar. Las excavaciones y los análisis de ADN están revelando que estas cuatro especies no solo habitaron en los mismos lugares, sino que incluso llegaron a tener descendencia común, mezclando sus genes y embrollando la comprensión que tenemos de nuestros orígenes.

El Hombre de neanderthal surgió y evolucionó en Europa y Oriente Medio hace 230 mil años y se extinguió hace aproximadamente 28 mil años. Por otro lado, se calcula que el hombre de Denisova surgió hace 1 millón de años y vivió en los montes Altai de Asia Central hasta hace 40 mil años. Recientemente se ha identificado al Homo floresiensis, una especie independiente que vivió en condiciones de aislamiento en la Isla de Flores, en Indonesia, hasta hace apenas 18 mil años. Descrita en 2004, esta especie extinta del género Homo fue apodada ‘Hobbit’ por el pequeño tamaño de su cuerpo y de su cerebro. Desde el siglo XIX, cuando empezaron a descubrirse los primeros neandertales, no se habían descubierto otros homininos coetáneos de Homo Sapiens.

Una de las mayores sorpresas de la última década ha sido el descubrimiento de los denisovanos, un grupo humano nuevo en el panorama de la paleogenética humana. Se trata de restos esqueléticos de 50 mil años de antigüedad en los que el ADN se ha preservado sorprendentemente bien.

Se cree que los denisovanos se extendieron por Asia de modo similar a como los neandertales se extendieron por Europa y, al igual que éstos, se extinguieron tras la llegada de los humanos modernos.

En 2010 se desarrolló un estudio a partir de una falange que se corresponde con el cuarto o quinto dedo del pie de una mujer adulta que vivió hace 50 mil años en la cueva de Denisova. Científicos del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig (Alemania), con su director Svante Pääbo a la cabeza, secuenciaron el genoma de los denisovanos a partir de este hueso.

Los científicos han comparado la secuencia genética de los denisovanos con otro ADN neandertal procedente de la región del Cáucaso y con los genomas de 25 humanos modernos, descubriendo una serie de huellas genéticas que revelan un cierto entrecruzamiento entre estas especies a lo largo del tiempo. La secuencia demuestra que los neandertales estaban estrechamente emparentados con los denisovanos, con quienes compartieron un ancestro común hace 450 mil años.

Los análisis genéticos han demostrado que los denisovanos dejaron su huella hasta en el 6 % de los genes de aborígenes australianos, papuanos y melanesios. A su vez, los denisovanos recibieron un 0,5 % de su ADN de los neandertales, incluyendo genes importantes relacionados con la inmunidad y la función del esperma. Asimismo, se ha podido confirmar en el genoma denisovano una aportación de entre el 2,7 y el 5,8 % por parte de otro grupo de humanos arcaicos. Este linaje, cuya identidad aún es un misterio, se separó del resto hace más de un millón de años. Su descendencia pudo pervivir hasta hace poco más de 12 mil años en el disputado Homo floresiensis de la isla de Flores, en Indonesia.

Joao Zilhao descarta rotundamente la datación original de los denisovanos, rebajando la edad a 20 o 30 mil años AP, ya que no se tuvo en cuenta una intrusión de sedimento más moderno, y descarta que representen una nueva especie.

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Esta entrada fue publicada en 30 enero, 2015 por en Género Homo, Paleolítico, Prehistoria y etiquetada con , , , , .
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